Biografie

Kirsten Flipkens (Geel, 10 januari 1986) is al tien jaar een vaste waarde in het Belgische tennis. Toch is haar carrière er één met hoogten en laagten. De titel van ’s werelds beste junior en verliezend finaliste in de Fed Cup gaan gepaard met veel blessurezorgen.

Na een nieuwe fysieke tegenslag slaat Kirsten in 2012 en 2013 keihard terug. In Québec wint ze haar eerste WTA-toernooi. Een jaar later haalt ze op Wimbledon de halve finales en stoot door naar ’s werelds top vijftien.

Nationaal succes en “grote zus” Kim

Kirsten start op haar vierde met tennis. Op haar twaalfde trekt ze naar de tennisschool van de Vlaamse Tennisvereniging (VTV). Daar komt ze in contact met Kim Clijsters, die Kirsten onder haar vleugels neemt.

Flipkens doorloopt gezwind de jeugdreeksen. Vlaamse titels volgen in 1994 (cat. tot 9 jaar), 1996 (cat. tot 10 jaar) en 2000 (cat. tot 16 jaar). In 2000 pakt ze ook de Belgische titel in de categorie tot 14 jaar. Drie jaar later wordt Flipkens Belgische kampioene bij de senioren.

Internationale glorie als junior

In 2001 maakt Kirsten haar profdebuut op het $10.000-toernooi van Brussel. Een jaar later wint ze samen met Kims zus Elke op de US Open het dubbeltoernooi. Kirsten oogst ook in het enkelspel succes. Ze is de beste in de $10.000-toernooien van Pétange en Koksijde. Waar in 2002 afwachtend de voeten in het internationale tenniswater werden gedipt, volgt een jaar later de ene mijlpaal na de andere. Op de Diamond Games debuteert Kirsten op de WTA-tour.

Flipkens maakt in 2003 vooral furore op het juniorencircuit. Ze pakt grandslamtitels op Wimbledon en US Open en sluit het jaar af als nummer één op de juniorenwereldranglijst. Geen enkele Belgische speler of speelster deed haar dit voor.

Opmerkelijk Fed Cup-debuut

In 2003 volgt een eerste selectie voor het Fed Cup-team. Verenigde Staten is de opponent, de halve finales het decor. Als het nummer 336 tackelt Kirsten ei zo na top20-speelster Shaughnessy.

De successen blijven niet onopgemerkt. Voor het derde opeenvolgde seizoen wordt Kirsten ‘VTV-belofte van jaar’. Ook wordt ze uitgeroepen tot ‘Sportbelofte van het jaar’ en ontvangt de prijs ‘Jeugd Sportpersoonlijkheid’. Op de wereldranglijst maakt Kirsten in twee jaar tijd een opmerkelijke sprong van stek 1.126 naar 363.

De volgende jaren vergaart ze de nodige tenniskilometers. In 2004 zijn er titels in Napels en Innsbruck, het jaar daarna toernooiwinst in Hechingen. 2004 eindigt ze als nummer 169, 2005 op stek 201. Grandslamdebuut, Fed Cup-finale en top 100

In januari 2006 gaat Kirsten samenwerken met coach Marc De Hous. Enkele maanden later volgt op Roland Garros haar grandslamdebuut. Ook op Wimbledon en US Open bereikt Flipkens de hoofdtabel. In Londen is de openingsronde de terminus, in New York haalt Kirsten de tweede ronde.

Kirsten maakt integraal deel uit van de Fed Cup-ploeg die zich in 2006 voor de finale plaatst. Met een overwinning in beide enkelpartijen tegen de Verenigde Staten heeft ze een belangrijk aandeel in de kwalificatie voor de eindstrijd. Het Fed Cup-team wordt in 2006 uitgeroepen tot ‘Sportploeg van het jaar’.

Naast deelname aan drie grandslamtoernooien wint Flipkens het ITF-toernooi van Las Palmas. In het najaar is er een finaleplaats in Glasgow. Kirsten duikt even de top 100 binnen. Het jaar sluit ze af op stek 105.

Up and down (and up)

2007 start erg moeizaam. Eén keer winst in vier maanden is de magere oogst. Flipkens debuteert op de Australian Open, maar verliest in de openingsronde.

Bovendien krijgt Kirsten in Rome af te rekenen met een polsblessure, die haar drie maanden aan de kant houdt. Pas eind november komt ze opnieuw boven water, wanneer ze in Deauville de finale haalt. Een jaar vol kwetsuren eindigt op plaats 363.

In 2008 volgt de wederopstanding. Na het afhaken van Kim en Justine schuift Kirsten enkele plaatsen vooruit in de pikorde. Met Yanina Wickmayer houdt ze België in Wereldgroep II.

Ook individueel gaat het Kirsten opnieuw voor de wind. Ze haalt in Las Palmas de finale en wint de toernooien van Buchen en Tessenderlo. Op het WTA-toernooi van Estoril gaat Safarova (WTA-39) voor de bijl. Nadien volgt toernooiwinst in Marseille. Kwalificatie voor grandslamtoernooien zit er niet in.

Eind augustus stopt de samenwerking met coach Marc De Hous. In september komt ze onder de vleugels van Ann Devries. Kirsten sluit een comebackjaar af als nummer 104.

Opnieuw tennis op grandslamniveau

2009 is voor Kirsten op grandslamniveau erg succesvol. Op Australian Open en Roland Garros bereikt ze de tweede ronde. Op Wimbledon en US Open sneuvelt ze pas in de derde ronde.

Op het ITF-circuit volgt in Biberach de finale en in Zwevegem toernooiwinst. Op WTA-toernooi van Luxemburg is er een kwartfinale. Een uitstekend jaar eindigt op een 81ste plaats.

Op de rand van de top 50

Op haar 24ste lijkt Kirsten klaar voor de definitieve doorbraak. In Hobart, een voorbereidingstoernooi op de Australian Open, haalt ze in januari 2010 via de kwalificaties de kwartfinales. Ze verslaat er Kvitova. Kirsten reist met vertrouwen richting Melbourne, maar wordt bij de loting gekoppeld aan de heroptredende Justine Henin.

Kirsten herstelt zich knap. In Dubai speelt ze tweede ronde. In Indian Wells doet ze nog een ronde beter. Op Roland Garros is Sharapova in de tweede ronde het struikelblok. Enkele weken nadien bereikt Kirsten op het WTA-grastoernooi van ’s-Hertogenbosch de halve finales. Hierdoor stijgt ze op de wereldranglijst naar de 59ste plaats, haar tot dan toe hoogste positie ooit.

Fysieke kopzorgen (deel 1)

Wegens een polsblessure valt de voorbereiding op de US Open in het water. Ze wordt er meteen uitgeschakeld, maar herpakt zich met kwartfinales in Seoel en Luxemburg. De problemen met de pols blijven echter opspelen. Na afloop van het seizoen volgt een operatie. Ze beëindigt het seizoen op een mooie 77ste plaats.

Na een revalidatie van een negental weken verschijnt Flipkens met weinig trainingsuren in januari 2011 aan de start van de Australian Open. In de openingsronde is subtopper Pavlyuchenkova te sterk.

In februari krijgt Kirsten last van de knie. Toch haalt ze op het ITF-toernooi in het Spaanse Monzon de finale. Enkele weken later volgt het Fed Cup-halve finaleduel tegen Tsjechië. Kirsten verliest van Kvitova, maar wint van de veel hoger geplaatste Zahlavova Strycova (WTA-49). In het beslissende dubbelspel moet Kirsten met Yanina Wickmayer de duimen leggen tegen de tandem Benesova – Zahlavova Strycova.

Fysieke kopzorgen (deel 2)

De week nadien haalt Flipkens op het WTA-toernooi van Fez de laatste vier. Het lijkt de prelude van een sterk gravelseizoen, maar blijkt het niet. De knieproblemen worden steeds hardnekkiger. Kirsten wint geen enkele wedstrijd meer op gravel en verliest in de openingsronde van Roland Garros van Safarova.

Kirsten zet door. Ze wil absoluut het grasseizoen afwerken en nadien rust inbouwen. In eerste instantie lijkt alles mee te vallen. In Birmingham drijft ze Lisicki, enkele weken later op Wimbledon halve finaliste, tot twee spannende sets. Flipkens reist door naar ’s-Hertogenbosch waar ze een halve finale heeft te verdedigen. Ditmaal eindigt het avontuur in de tweede ronde. Ook op Wimbledon zit het toernooi er na verlies in de openingsronde tegen Peng Shuai (WTA-20) vroeg op.

Uiteindelijk houdt de blessure haar twee maanden aan de kant. Op de US Open maakt ze haar wederoptreden, maar verliest in de eerste kwalificatieronde. Na afloop neemt Kirsten nog deel aan de toernooien van Zagreb, Shrewsbury & Clermont-Ferrand, maar speelt er op halve kracht. Ze sluit een jaar vol blessureleed af als nummer 194.

Van zwaarste tegenslag naar opperste triomf

Kirsten vat 2012 blessurevrij aan. Ze traint in november en december acht weken hard en legt zo de basis voor het nieuwe seizoen. Op de Australian Open verliest Kirsten in de laatste kwalificatieronde van Hampton. Daarna volgen finaleplaatsen op de ITF-toernooien van Rabat en Moskou. In Phuket en Tessenderlo haalt ze de laatste acht.

Toch voelt Kirsten zich niet optimaal. Na afloop van het toernooi van Tessenderlo wordt duidelijk waarom. Op de langeafstandsvlucht uit Thailand hebben zich vier bloedklonters in de linkerkuit genesteld. De kans op een levensbedreigende longembolie is reëel. Op de koop toe verliest Kirsten de steun van de Vlaamse Tennisvereniging.

Half juni maakt ze in het Roemeense Craiova haar wederoptreden. Succes blijft voor de mentaal gesterkte Kirsten niet lang uit. Op het grastoernooi van ’s-Hertogenbosch verslaat ze als het nummer 262 regerend US Open-kampioene Stosur (WTA-5) en de Italiaanse Vinci (WTA-23), alvorens pas in de halve finales te sneuvelen.

Dubbelen met Kim

Na een succesvolle zomer met ITF-toernooiwinst in Middelburg en Rebecq reist Kirsten vol vertrouwen naar New York. Op de US Open worstelt ze zich door de kwalificaties. In haar eerste wedstrijd op de hoofdtabel van een grandslamtoernooi sinds Wimbledon 2011 verslaat ze Zahlavova Strycova (WTA-60). In de tweede ronde is Azarenka te sterk. Aan de zijde van de afscheidnemende Kim Clijsters neemt Kirsten deel aan het dubbelspel.

Eerste WTA-titel

Na afloop van de US Open trekt Kirsten naar het Canadese Québec. Ze verslaat er meteen topreekshoofd Cibulkova (WTA-13). Ook Tatishvili (WTA-52), Barthel (WTA-36) en Hradecka (WTA-60) (6-1 7-5) gaan voor de bijl. Kirsten pakt zo op haar 26ste en een week na het afscheid van goede vriendin Kim Clijsters haar eerste WTA-titel.

Amper drie maanden na haar terugkeer maakt Kirsten op de wereldranglijst een sprong van ruim 190 plaatsen. Na de toernooizege in Québec volgt een halve finale in Linz. Kirsten sluit een uiterst succesvol jaar af als het nummer 54 op de wereldranglijst.

Top twintig en halve finale Wimbledon

Kirsten rondt in 2013 de ene mijlpaal na de andere. Flipkens kent met een kwartfinale (Auckland) en halve finale (Hobart) een uitstekende voorbereiding op de Australian Open, waar ze voor het eerst de vierde ronde bereikt. Door onder meer een kwartfinale in Miami blijft Kirsten hoge ogen gooien op de wereldranglijst. Halfweg maart prijkt ze al op de 31ste plaats. Een tweede ronde op Roland Garros brengt Kirsten op de rand van de top twintig.

Toch moet het hoogtepunt nog komen. Na een finale op het grastoernooi van ’s-Hertogenbosch bereikt Kirsten, tien jaar na haar overwinning in het juniorentoernooi, na zeges tegen onder meer Pennetta en Kvitova (WTA-8) op Wimbledon de halve finales. Kirsten verzekert zich zo van de 15de plaats op de WTA-ranglijst.